Expressions - Littérature

Pourquoi parlons-nous d’une bête de somme ?

L’homme est l’animal, et même l’espèce vivante, qui domine la planète. N’est-il pas normal que des expressions lui soient associées, comme l’homme est un loup pour l’homme, un ours mal léché, un mouton de Panurge ou encore une bête de somme. La dernière expression nous vient du XIIème siècle.

Origine de la bête de somme

Au Moyen-Âge, les chevaux et les mulets ont servi à transporter toute sorte de marchandises, et notamment les charges lourdes appelées à l’époque les « sommes ». Depuis le XVIème siècle, une bête de somme désigne un animal portant les lourds fardeaux. Encore aujourd’hui, certaines personnes l’utilisent pour déplacer un certain nombre de biens, comme par l’armée américaine.

Des bêtes de somme utilisées par l'armée américaine

Mais cette formulation peut également être employée pour parler d’un homme.

Signification de la bête de somme

Le philosophe français Voltaire est sans doute à l’origine de cette analogie, qu’il a utilisée dans « La Bible enfin expliquée » en 1777.

Je ferai mon pacte avec vous et avec votre postérité, après vous avec toute âme vivante, tant oiseaux que bêtes de somme, bestiaux, et tout ce qui est sorti de l’arche, et toutes les bêtes de l’univers.

L’expression sur la bête de somme désigne une personne effectuant de lourds travaux pénibles, comme les chevaux et les mulets dans les années 1100.

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A propos de l'auteur

Charles-Henri Du Pré

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Co-fondateur & Rédacteur de l'Anecdote.
Le rêveur de l'Anecdote
"Choisissez un travail que vous aimez et vous n'aurez pas à travailler un seul jour de votre vie (Confucius)."

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